Rangliste Roger: der Ska-Dandy, der zu seinem eigenen Beat tanzte.

Als die Beat im Dezember 1979 auf Top of the Pops auftauchten, schienen sie die perfekte Zwei-Ton-Band zu sein. Sie kamen aus den Midlands, hatten ihre Wurzeln in einer Punk-Band namens Dum Dum Boys und spielten eine schnelle, abgehackte, respektlose Einstellung zu einem 60er Jahre-Klassiker: Smokey Robinson’s Tears of a Clown wurde als Post-Punk-Ska wiedergegeben. Sie hatten eine multirassische Besetzung – der Gesang wurde zwischen Dave Wakeling und dem 16-jährigen Schlagzeuger Roger Charlery der Dum Dum Boys, dessen Eltern aus Saint Lucia kamen, geteilt – und mindestens einem Mitglied, das unter einem Pseudonym auftrat: Charlery, die im Alter von 56 Jahren gestorben ist, nannte sich Ranking Roger, ein Name, der auf dem Ruf des alten Reggae-MCs basiert, “Top-Ranking” zu sein. Sie hatten einen alten Ska-Helden in ihren Reihen – den Saxophonisten Lionel “Saxa” Martin, der fast 50 Jahre alt war, als Tears of a Clown die Top 10 erreichte und in seiner Jugend mit Prinz Buster und Laurel Aitken gespielt hatte – und einen vagen Retro-Look. In seinem scharfen Anzug und seinem Schweinehut sah Charlery besonders aus, als wäre er direkt aus einem jamaikanischen Tanzsaal der 1960er Jahre bei Top of the Pops angekommen.

Sie kreuzen alle Kästchen der aufkeimenden Bewegung an, aber die Beat waren nicht dafür geschaffen, nur im Sog der Specials zu folgen. Sie veröffentlichten nur eine Single auf 2 Tone Records, bevor sie ihr eigenes Label Go-Feet gründeten, komplett mit einem Logo mit Beat Girl, einem bienenstocksportlichen weiblichen Pendant zu 2 Tone’s Cartoon-Maskottchen Walt Jabsco. Sie waren viel zu musikalisch abenteuerlustig, um an die Ska-Revival gebunden zu sein. Denn Charlerys Charisma auf der Bühne schien den freudigen Geist des zweifarbigen Auf- und Abtauchens zu verkörpern, dahinter stand ein Künstler, der mutig genug war, um ihnen zu helfen, sich aus allen allgemeinen Grenzen zu befreien.

Die folgenden Singles Too Nice to Talk To and Mirror in the Bathroom verdeutlichten das musikalische Territorium des Beat: kleine Meisterwerke von Angst und Paranoia, verpackt in einem vom Dub inspirierten Produktionsstil, in dem Reggae- und Disco-Rhythmus-Tracks in Gitarren prallten, die entweder gedämpft und nervös im Post-Punk-Funk-Stil klangen oder unter dem gleichen Pop-Einfluss Mitte der 60er Jahre, den man in den Melodien und Gesangsharmonien hören konnte.

Auf Alben schienen sie in der Lage zu sein, alles in ihren Sound zu integrieren. Als Jerry Dammers versuchte, die Specials in eine Richtung zu lenken, die vom Easy Listening beeinflusst wurde, brachen die Debatte und die Zwietracht die Band fast auseinander. Aber auf dem Debüt des Beat 1980, I Just Can’t Stop It, deckten sie Andy Williams’ Can’t Get Used to Losing You ab, als ob es für sie selbstverständlich wäre. Seine Nachfolge, Wha’appen? und Special Beat Service (1983) waren noch umfangreicher. Erstere trugen den Einfluss der Weltmusik – afrikanische Rhythmen, Marimbas, Flamenco, Calypso – bei, während letztere Jazz, Tabla-Drums und Zydeco-Akkordeon in den Mix einbrachten. Save It for Later war unkomplizierter Gitarrenpop, während Charlerys Showcase Pato und Roger a Go Talk purer Reggae waren.

Mit seiner Veröffentlichung war der Stern des Beat zumindest in Großbritannien geschwunden. Sie waren eine spektakuläre Live-Verlosung gewesen, mit Charlery als hektischem, cheerleadendem Mittelpunkt, aber in der öffentlichen Vorstellung waren sie zu sehr an zweifarbig gebunden, um das Schwinden der Bewegung zu überleben, so sehr ihre Aufzeichnungen auch vermuten ließen, dass sie ihr schon lange vor dem Publikum entwachsen waren.

In den USA erlebten sie jedoch einen unerwarteten kommerziellen Indian Summer, der durch Supportslots mit Talking Heads und den Pretenders sowie regelmäßige Auftritte auf MTV unterstützt wurde. Wakeling und Charlery nutzten diesen Erfolg, als sich der Beat 1983 auflöste, indem sie die populärere und seelisch orientierte General Public bildeten, die irgendwann verdächtig wie eine Supergruppe aussah. Ex-Special Horace Panter kam am Bass hinzu, während Mick Jones von The Clash kurz die Rolle des Gitarristen übernahm; während der Glanzzeit des Beat hatte Charlery auch mit The Clash gespielt und Gesang für eine frühe Version von Rock the Casbah geliefert, die unveröffentlicht wurde. Die breite Öffentlichkeit wurde in Großbritannien mehr oder weniger ignoriert, erzielte aber in den USA ein paar Hits: Ihr größter Moment, die sprudelnde Single Tenderness, ist immer noch ein Grundnahrungsmittel für Filmmusik und Fernsehwerbung.

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